Le CENS est depuis 2004 le seul laboratoire au sein de l'UFR de sociologie de l'Université de Nantes. Il est également le seul laboratoire de sociologie implanté sur le territoire de l'Académie de Nantes et sur celui des Pays de Loire. Il attire à lui des enseignants-chercheurs d'autres institutions que l'UFR de sociologie : UFR STAPS, Université catholique d'Angers, Ecole des mines, IUT et ESPE de Nantes ; il regroupe aujourd'hui plus d'une centaine d'EC et de doctorants : 7 professeurs (dont 1 émérite), 29 MCF (dont 5 HDR), 34 doctorants, 40 chercheurs associés ou jeunes docteurs. En augmentation depuis 2010, sa composition témoigne de son attractivité (comme en atteste encore l'arrivée d'une jeune chargée de recherche CNRS en octobre 2015). Depuis novembre 2009, 2 personnels IATOSS lui sont rattachés : une assistante de direction et une ingénieure d'études (à 80%) spécialisée dans le traitement des données statistiques. Le CENS dirige le Master sociologie RMDS (recherche et professionnel) et est le laboratoire d'adossement du Master spécialisé en sciences sociales de l'UFR STAPS. Depuis 2010, 18 thèses (3/4 par an) et 5 HDRs ont été soutenues (3 sont en cours). Deux de ses titulaires sont membres de l'IUF. Le CENS a été dirigé successivement par Charles Suaud (1998-2006), Stéphane Beaud (2006-2007) puis par Annie Collovald pendant 8 ans.

C'est désormais Marie Cartier qui lui succède à la direction du laboratoire depuis le 1er décembre 2015, secondée par Baptiste Viaud.

L'activité scientifique du CENS

Le CENS est non seulement un laboratoire aux productions scientifiques diversifiées, croisant les approches (sociologie, science politique, histoire, géographie, ethnologie) et les méthodes d'enquête (archives, entretiens, observation ethnographique, traitements statistiques). Il est également un lieu de formation et de diffusion des connaissances en sciences sociales.

  • Le CENS est fortement inséré dans les réseaux des sciences sociales régionaux - MSH Ange-Guépin, Centre d'histoire du travail, CEREQ Pays de la Loire, ESO-Nantes (UMR 6590), GIP Mission de recherche Droit et Justice, Région Pays de la Loire, Communauté urbaine de Nantes - et nationaux (Association Française de Sociologie, Association Française de Science politique). Il répond à des appels d'offre nationaux et/ou européens, coordonne des enquêtes collectives, répond à des demandes d'études sollicitées par les collectivités locales.

  • Le CENS est un lieu de séminaires et d'échanges pluridisciplinaires. Il contribue à la programmation des « Lundis de la MSH » Ange-Guépin. Il organise des séminaires, Les Impromptus du Cens, qui accueillent des intervenants présentant des ouvrages récents. Il organise également des colloques nationaux et internationaux, seul ou en collaboration avec d'autres institutions de recherche. En 2013, il a accueilli avec l'UFR de sociologie le Congrès de l'AFS sur le thème « Les Dominations ».

  • Le CENS est un centre de formation à la recherche. La formation doctorale est l'une de ses priorités. A côté des Chantiers du CENS, séminaire fermé destiné à la discussion collective de travaux de recherche en cours, il organise chaque année sur deux jours Les journées du CENS auxquelles participent tous les chercheurs et les doctorants du laboratoire et sont invités des intervenants extérieurs. Des aides financières sont apportées aux doctorants pour intervenir dans des colloques et s'intégrer dans les milieux de la recherche ou assumer des frais de réalisation d'enquête. Ceux-ci disposent d'une salle de travail et plusieurs d'entre eux sont accueillis à la MSH Ange-Guépin.

  • Le CENS prend toute sa part dans la pédagogie de la recherche en sciences sociales. Il dirige le Master  Recherche et métiers du diagnostic sociologique et encadre les étudiants par des cours théoriques, des séminaires et des ateliers de conduite de la recherche. Il entend former ainsi des professionnels de l'enseignement et de la recherche dans les branches principales de la sociologie (sociologie du travail et des professions, sociologie politique, sociologie de l'action publique, nationale et locale, sociologie de l'éducation) qui se destinent aux organismes spécialisés publics (universités françaises et étrangères, CNRS) et privés (bureaux d'études, observatoires).